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Adam Smith fue un economista, filósofo y autor escocés del siglo XVIII, considerado el padre de la economía moderna. Smith argumentó contra el mercantilismo y estuvo a la vanguardia de las políticas económicas del laissez-faire. En su primer libro, «La teoría de los sentimientos morales», Smith defendió la idea de una mano invisible: la tendencia de los mercados libres a regularse a sí mismos mediante la competencia, la oferta y la demanda, y el interés propio.

Smith también es conocido por crear el concepto de producto interno bruto (PIB) y por su teoría de la compensación de las diferencias salariales. Según esta teoría, los trabajos peligrosos o indeseables tienden a pagar salarios más altos como una forma de atraer trabajadores a estos trabajos.La contribución más significativa de Smith a la economía fue su libro de 1776, «Una investigación sobre la naturaleza y las causas de la riqueza de las naciones».

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Adam Smith: padre de la economía

La vida temprana de Adam Smith

La historia registrada de la vida de Smith comienza con este bautismo el 5 de junio de 1723 en Kirkcaldy, Escocia; su fecha exacta de nacimiento no está documentada.Smith asistió a la Universidad de Glasgow en Escocia a la edad de 13 años, estudiando filosofía moral. Smith luego se matriculó en estudios de posgrado en el prestigioso Balliol College de la Universidad de Oxford.

Después de regresar a Escocia, Smith dirigió una serie de conferencias públicas en la Universidad de Edimburgo. El éxito de su serie de conferencias le ayudó a ganar un catedrático en la Universidad de Glasgow en 1751. Finalmente ganó un puesto como presidente de Filosofía Moral. Durante sus años enseñando y trabajando en Glasgow, Smith trabajó en la publicación de algunas de sus conferencias. Su libro, «La teoría de los sentimientos morales», se publicó finalmente en 1759.

Smith se mudó a Francia en 1763 para ocupar una posición más valiosa como tutor personal del hijastro de Charles Townshend, un economista aficionado y futuro canciller de Hacienda. Durante su estadía en Francia, Smith contó como contemporáneos a los filósofos David Hume y Voltaire y Benjamin Franklin.

Conclusiones clave

  • Adam Smith fue un economista, filósofo y autor escocés del siglo XVIII, considerado el padre de la economía moderna.
  • Smith es mejor conocido por su libro de 1776, «La riqueza de las naciones».
  • Las ideas de Smith, la importancia de los mercados libres, los métodos de producción en línea de montaje y el producto interno bruto (PIB), sustentaron las teorías de la economía clásica.

Riqueza de las naciones

Smith publicó su obra más importante, «Una investigación sobre la naturaleza y las causas de la riqueza de las naciones» (abreviado como «La riqueza de las naciones») en 1776 después de regresar de Francia y retirarse al lugar de nacimiento de Kirkcaldy, Escocia.En “La riqueza de las naciones”, Smith popularizó muchas de las ideas que subyacen a la economía clásica. Otros economistas contribuyeron al trabajo de Smith para consolidar la teoría económica clásica, la escuela de pensamiento económico dominante durante la Gran Depresión. Las ideas de Smith se reflejan en la obra de David Ricardo y Karl Marx en el siglo XIX y de John Maynard Keynes y Milton Friedman en el siglo XX.

El trabajo de Smith analiza la evolución de la sociedad humana desde la etapa de la caza sin derechos de propiedad o viviendas fijas hasta la agricultura trivial con viviendas cambiantes. El siguiente paso es una sociedad feudal en la que se establezcan leyes y derechos de propiedad para proteger a las clases privilegiadas. Finalmente, existe una sociedad moderna, caracterizada por el laissez-faire o mercados libres en los que se establecen nuevas instituciones para realizar transacciones de mercado.

Filosofía de los mercados libres

La filosofía de los mercados libres enfatiza el papel de la intervención del gobierno y los impuestos para minimizar los mercados libres. Aunque Smith abogaba por un gobierno limitado, consideraba al gobierno responsable de los sectores de educación y defensa de un país.

De Smith surge la idea de la «mano invisible» que guía las fuerzas de la oferta y la demanda en una economía. Todos, al cuidarse a sí mismos, accidentalmente ayudan a crear el mejor resultado para todos. Al vender productos que la gente quiere comprar, los carniceros, cervecerías y panaderos hipotéticos de esta economía esperan ganar dinero. Si son eficaces para satisfacer las necesidades de sus clientes, obtendrán recompensas financieras y, mientras se aventuran a ganar dinero, también ofrecen productos que la gente necesita. Smith argumentó que tal sistema crea riqueza para el carnicero, la cervecería y el panadero, así como riqueza para toda la nación.

Una nación es una nación rica con ciudadanos que trabajan de manera productiva para mejorarse y satisfacer sus necesidades financieras. En tal economía, según Smith, un hombre invertiría su riqueza en la empresa con más probabilidades de ayudar a obtener el mayor rendimiento a un nivel de riesgo particular. La teoría de la mano invisible a menudo se presenta en términos de un fenómeno natural que dirige los mercados libres y el capitalismo hacia la eficiencia, a través de la oferta y la demanda y la competencia por recursos escasos, más que como resultado del bienestar humano.

Para Smith, existe la necesidad de un marco institucional que oriente a las personas hacia actividades productivas que beneficien a la sociedad. Este marco consiste en instituciones como un sistema de justicia diseñado para proteger y promover la competencia libre y justa. Sin embargo, debe haber competencia en este marco. Para Smith, la competencia es el ‘deseo que nos llega desde el útero y nunca nos abandona hasta que entramos en la tumba’.

Método de producción de la línea de montaje

Las ideas que promovieron la “riqueza de las naciones” atrajeron la atención internacional y fueron un factor inspirador en la evolución de la riqueza basada en la tierra a la riqueza creada a través de métodos de producción en línea de montaje que eran factibles a través del trabajo compartido. Smith usó el ejemplo del trabajo requerido para hacer alfileres para demostrar la efectividad de este método. Si una persona hiciera los 18 pasos necesarios para completar las tareas, solo podría hacer un puñado de alfileres por semana. Sin embargo, si 10 personas completaran las 18 tareas en forma de ensamblaje, la producción aumentaría a miles de pines por semana. Smith sostiene que el éxito proviene de la división del trabajo y la especialización resultante.

Producto interno bruto (PIB)

Las ideas de “Wealth of Nations” proporcionaron la génesis del concepto de producto interno bruto (PIB) y transformaron el negocio de importación y exportación. Antes de la publicación de «La riqueza de las naciones», los países afirmaban su riqueza en función del valor de sus depósitos de oro y plata. Sin embargo, Smith fue muy crítico con el merchandising; Argumentó que los países deben ser juzgados en función de sus niveles de producción y comerciales. Este concepto fue la base para crear la métrica del PIB para medir la prosperidad de una nación.

En el momento de la publicación de «La riqueza de las naciones», muchos países se mostraban reacios a comerciar con otros países. Smith argumentó que debería crearse un intercambio libre porque ambos países están mejor con el intercambio.Este cambio de actitud hacia el comercio ha dado lugar a un aumento de las importaciones y exportaciones. Smith también abogó por una legislación que hiciera el comercio lo más fácil posible.

Legado de Adam Smith

Las ideas más significativas de Smith son ahora teorías económicas fundamentales: la «mano invisible» y la división del trabajo. Murió el 19 de julio de 1790, a la edad de 67 años, pero sus ideas populares están vivas en la escuela clásica de economía y en instituciones como el Instituto Adam Smith, el principal think tank neoliberal del libre mercado.En 2007, el Banco de Inglaterra colocó la imagen de Smith en el billete de £ 20.