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En términos de finanzas, las empresas evalúan su riesgo comercial capturando una variedad de factores que pueden generar ganancias o pérdidas inferiores a las esperadas. Uno de los factores más importantes que afectan el riesgo comercial de una empresa es el apalancamiento operativo; ocurre cuando una empresa tiene que incurrir en costos fijos para producir sus bienes y servicios. Una mayor proporción de costos fijos en el proceso de producción significa que el apalancamiento operativo es mayor y la empresa tiene más riesgo comercial.

Cuando una empresa incurre en costos fijos en el proceso de producción, el cambio porcentual en las ganancias ocurre cuando el volumen de ventas crece más que el cambio porcentual en las ventas. Cuando el volumen de ventas disminuye, el cambio porcentual negativo en las ganancias supera la disminución de las ventas. El apalancamiento operativo obtiene grandes beneficios en los buenos tiempos cuando las ventas crecen, pero aumenta enormemente las pérdidas en los malos tiempos, lo que a su vez representa un riesgo comercial significativo para una empresa.

Considere una compañía farmacéutica que produce un medicamento que tiene que incurrir en costos fijos de $ 10 millones en equipos especiales. Después de comprar el equipo, la empresa solo incurre en $ 10 de costos variables para producir un paquete del medicamento. La compañía vende 1 millón de paquetes de medicamentos en un año a un precio de $ 25 por paquete. La gerencia de la empresa calcula la cantidad de apalancamiento operativo de la siguiente manera: volumen de ventas * (precio – costo variable) / (volumen de ventas * (precio – costo variable) – costo fijo) = 3. Si el volumen de ventas crece en un 10%, las ganancias aumentan 10 % * 3 = 30%. Lo contrario ocurre cuando el volumen de ventas disminuye en un 10%: la empresa pierde un 30% en sus ganancias con una disminución del 10% en el volumen de ventas.