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¿Qué es un contrato preliminar?

Un contrato a plazo es un contrato personalizado entre dos partes para comprar o vender un activo a un precio específico en una fecha futura. La precontratación puede utilizarse como cobertura o especulación, aunque su carácter no estandarizado la hace especialmente adecuada para la cobertura.

Conclusiones clave

  • Un contrato a plazo entre dos partes es un contrato de derivados adaptable para comprar o vender un activo a un precio específico en una fecha futura.
  • Los contratos preliminares se pueden adaptar a un producto, una cantidad y una fecha de entrega específicos.
  • Los contratos a plazo no se negocian en una bolsa centralizada y se consideran instrumentos extrabursátiles (OTC).
  • Por ejemplo, los contratos a plazo pueden ayudar a los productores y usuarios de productos agrícolas a protegerse contra un cambio en el precio de un activo o producto básico subyacente.
  • Las instituciones financieras que inician contratos a plazo están expuestas a un mayor nivel de liquidación y riesgo de incumplimiento en comparación con los contratos que se marcan regularmente en el mercado.

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Contrato anticipado

Entender los contratos a plazo

A diferencia de los contratos de futuros estándar, el precontrato se puede personalizar por producto, cantidad y fecha de entrega. Los productos básicos comercializados pueden ser cereales, metales preciosos, gas natural, petróleo o incluso aves de corral. Un acuerdo precontractual puede tener lugar en efectivo o con entrega.

Los contratos a plazo no se negocian en un mercado centralizado y, por lo tanto, se consideran instrumentos extrabursátiles (OTC). Si bien los términos son más fáciles de personalizar debido a su tipo OTC, existe un mayor nivel de riesgo de incumplimiento debido a la falta de una cámara de compensación centralizada.

Debido a su potencial de riesgo de incumplimiento y la falta de una cámara de compensación centralizada, los contratos a plazo están menos disponibles para los inversores minoristas que los contratos de futuros.

Contratos a plazo frente a contratos de futuros

Tanto los contratos a plazo como los futuros son el acuerdo para comprar o vender un producto básico a un precio fijo en el futuro. Pero existen ligeras diferencias entre los dos. Mientras que un contrato a plazo no se negocia en una bolsa, un contrato de futuros sí. El contrato a plazo se liquida al final del contrato y el contrato de futuros se liquida diariamente. Más importante aún, los contratos de futuros existen como contratos estandarizados que no se personalizan entre las contrapartes.

Ejemplo de contrato a plazo

Considere el siguiente ejemplo de contrato preliminar. Suponga que un productor agrícola tiene dos millones de bushels de maíz a la venta dentro de seis meses y está preocupado por una posible caída en el precio del maíz. Así que firma un contrato preliminar con su institución financiera para vender dos millones de bushels de maíz a $ 4.30 el bushel en seis meses, que se liquidará en efectivo.

En seis meses, el precio spot del maíz tiene tres posibilidades:

  1. El bushel es exactamente $ 4.30. En este caso, el productor o la institución financiera no se deben dinero entre sí y el contrato se cierra.
  2. Es más alto que el precio del contrato, digamos $ 5 el bushel. El productor debe $ 1.4 millones, o la diferencia entre el precio al contado actual y la tarifa del contrato de $ 4.30.
  3. Es más bajo que el precio del contrato, digamos $ 3.50 el bushel. La institución financiera pagará al productor $ 1.6 millones, o la diferencia entre la tasa de contrato de $ 4.30 y el precio al contado actual.

Riesgos de los contratos a plazo

El mercado de contratos a plazo es enorme, ya que muchas de las corporaciones más grandes del mundo lo utilizan para cubrir riesgos cambiarios y de tipos de interés. Sin embargo, dado que los detalles de los contratos preliminares se limitan al comprador y al vendedor, y el público en general no los conoce, es difícil estimar el tamaño de este mercado.

Debido al gran tamaño y la naturaleza no regulada del mercado de contratos a plazo, puede ser susceptible a una serie de cascadas de incumplimiento en el peor de los casos. Si bien los bancos y las corporaciones financieras mitigan este riesgo teniendo mucho cuidado al elegir una contraparte, existe la posibilidad de un incumplimiento a gran escala.

Otro riesgo derivado de la naturaleza atípica de los contratos a plazo es que solo se liquidan en la fecha de liquidación y no se marcan en el mercado como futuros. ¿Qué sucede si la tasa a plazo especificada en el contrato varía ampliamente de la tasa al contado en el momento de la liquidación?

En este caso, la institución financiera que estableció el contrato preliminar está expuesta a un mayor riesgo en caso de incumplimiento o no liquidación por parte del cliente que si el contrato fuera regularmente marcado a mercado.