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El enfoque de la contabilidad financiera es resumir y reportar la situación financiera de una empresa a entidades no comerciales con intereses creados, como accionistas, acreedores, agencias gubernamentales y proveedores. El punto de partida de la contabilidad financiera es la contabilidad de gestión, que proporciona información a quienes están dentro de la empresa e influye en las decisiones de gestión.

A diferencia de la contabilidad de gestión, la contabilidad financiera es un requisito legal para todas las empresas registradas, incluidas las corporaciones, las sociedades de responsabilidad limitada (LLC) y las sociedades. Los estándares que las empresas deben cumplir al informar sobre su situación financiera incluyen los principios de contabilidad generalmente aceptados (GAAP) y los Estándares internacionales de información financiera (IFRS).

GAAP contiene una lista completa de estándares de información financiera que incluyen leyes establecidas por varias juntas de políticas y estándares tradicionales que, aunque no están codificados en ninguna ley en particular, reflejan los procedimientos actualmente aceptados dentro de la comunidad de contabilidad financiera. La existencia de GAAP ayuda a garantizar la coherencia y transparencia en los informes financieros de miles de empresas en múltiples industrias. El objetivo es permitir que los inversores, reguladores y acreedores comparen dos o más empresas una al lado de la otra utilizando conjuntos de datos similares de fácil obtención.

Las NIIF tienen como objetivo promover la coherencia en los estándares de información financiera de país a país, ya que las barreras al colapso del comercio y la globalización juegan un papel más importante en las economías de las naciones.

Los tres documentos principales de contabilidad financiera son el estado de resultados, el balance y el estado de flujo de efectivo. El estado de resultados informa los ingresos y gastos de una empresa durante un período específico, generalmente un año. Los ingresos de la empresa se denominan ingresos brutos; el ingreso total se muestra en la parte superior del estado de resultados, después de lo cual se restan los costos para llegar al ingreso neto. El ingreso neto se denomina línea de base de una empresa; es ampliamente considerado como uno de los números más importantes de la contabilidad financiera.

Si bien el estado de resultados muestra las ganancias o pérdidas de una empresa a lo largo del tiempo, el balance general proporciona una idea de su panorama financiero en un minuto. El balance se divide en tres partes: activos totales, pasivos totales y capital social. Los activos se cotizan por un lado, y los pasivos y el patrimonio por el otro. Como su nombre lo indica, el balance general debe estar equilibrado, con la suma de los pasivos y el capital social de la empresa igual a sus activos totales. En otras palabras, el capital social de la propiedad de una empresa son sus activos restantes después de la sustracción de pasivos.

El tercer documento clave en la contabilidad financiera es el estado de flujos de efectivo. Al igual que el estado de resultados, el estado de flujo de efectivo rastrea la posición financiera de una empresa durante un período de tiempo en lugar de en un momento específico. Esta declaración muestra cómo el dinero entra y sale del negocio a través de tres tipos de actividad: actividades operativas, actividades de inversión y actividades de financiación. Una persona externa utiliza un estado de flujo de efectivo de la empresa para medir su solvencia y capacidad para pagar las facturas a tiempo.