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Los títulos fuera de balance son transacciones complejas donde la teoría y la realidad chocan. Para comprender cómo operan las entidades fuera de balance, es útil comprender los balances corporativos. Un balance, llamado «estado de situación financiera», revela los activos, pasivos y patrimonio de los propietarios de la empresa (patrimonio neto). (Para obtener una descripción más detallada de los balances, consulte Leer el balance general y Desglose el balance general.)

Tutorial: conceptos financieros

Los inversores utilizan los balances generales para evaluar la salud financiera de una empresa. En teoría, el balance general ofrece una visión honesta de los activos y pasivos de una empresa, lo que permite a los inversores tomar una decisión sobre la salud de la empresa y comparar los resultados con los de sus competidores. Debido a que los activos son mejores que los pasivos, las empresas quieren tener más activos y menos pasivos en su balance.

Entidades fuera de balance: la teoría

Las entidades fuera de balance son activos o deudas que no aparecen en el balance de una empresa. Por ejemplo, las empresas de extracción de petróleo a menudo establecen subsidiarias fuera de balance como una forma de financiar proyectos de exploración de petróleo. En un ejemplo limpio y claro, una empresa matriz puede establecer una subsidiaria y extinguirla vendiendo una participación mayoritaria (o toda la empresa) a los inversores. Dicha venta genera beneficios para la empresa matriz a partir de la venta, transfiere el riesgo de que el nuevo negocio fracase a los inversores y permite que la empresa matriz elimine a la filial de su balance.

Entidades fuera de balance: la realidad

Sin embargo, con demasiada frecuencia, las entidades fuera de balance se utilizan para aumentar artificialmente las ganancias y hacer que las empresas parezcan financieramente más seguras de lo que realmente son. Una gama compleja y confusa de vehículos de inversión, que incluyen obligaciones de deuda garantizadas, valores hipotecarios de alto riesgo y permutas de incumplimiento crediticio, se utilizan para deducir deudas de los balances corporativos. La empresa matriz enumera los ingresos de la venta de estos elementos como activos, pero no enumera las obligaciones financieras que los acompañan como pasivos.

Por ejemplo, considere los préstamos bancarios. Una vez emitidos, los préstamos generalmente se mantienen en los libros del banco como un activo. Sin embargo, si estos préstamos se titulizan y se venden como inversiones, la deuda titulizada (de la que es responsable el banco) no se registra en los libros del banco. Esta maniobra contable ayuda al precio de las acciones de la empresa emisora ​​y aumenta artificialmente las ganancias, lo que permite a los directores ejecutivos reclamar crédito en un balance sólido y obtener enormes bonificaciones como resultado. (Los trucos subsidiarios de Sneaky Cloud Financials pueden hacer proporciona una idea de cómo funciona el proceso con las subsidiarias y no es el único truco que utilizan las empresas).

Historia de fraude

El escándalo de Enron fue uno de los primeros acontecimientos que llamó la atención del público sobre el uso de entidades fuera de balance. En el caso de Enron, la compañía construiría un activo como una planta de energía e inmediatamente reclamó la ganancia proyectada en sus libros a pesar de que no había realizado una sola característica. Si los ingresos de la planta de energía fueran menores que la cantidad proyectada, en lugar de asumir la pérdida, la empresa transferiría esos activos a una corporación no registrada en los libros, donde no se informaría la pérdida. (Para obtener más información sobre este escándalo, lea Titim Enron: La caída de un querido de Wall Street.)

Esencialmente, toda la industria bancaria se dedicó a la misma práctica, a menudo mediante el uso de credit default swaps (CDS). La práctica se volvió tan común que creció a un negocio estimado de $ 45 billones solo 10 años después de que JPS introdujera los CDS en 1997, según la Asociación Internacional de Swaps y Derivados. Eso es más del doble del tamaño del mercado de valores de EE. UU., Y solo el comienzo, ya que el mercado de CDS reportaría más de $ 60 billones más tarde. (Swaps de crédito por defecto: Introducción da una mirada más cercana a estos productos.)

El uso de apalancamiento complejo aumenta el contenido de las entidades fuera de balance. Considere un banco que tiene $ 1,000 para invertir. Esta cantidad podría invertirse en 10 acciones que se venden a $ 100 por acción. O el banco podría invertir los $ 1,000 en cinco contratos de opciones que le darían el control de 500 acciones en lugar de solo 10. Esta práctica funcionaría favorablemente si el precio de las acciones aumenta, y de manera bastante catastrófica si el precio cae.

Ahora, aplique este escenario a los bancos durante la crisis crediticia y su uso de instrumentos CDS, teniendo en cuenta que algunas empresas tenían ratios de apalancamiento de 30 a 1. Cuando sus apuestas se echaron a perder, los contribuyentes estadounidenses se vieron obligados a intervenir para rescatar a las empresas con el fin de evitar que fracasen. Los gurús financieros que cometieron los fracasos se quedaron con sus ganancias y dejaron a los contribuyentes en posesión de la factura.

El futuro de las entidades fuera de balance

Los intentos de cambiar las reglas contables y aprobar leyes para limitar el uso de entidades fuera de balance no cambian el hecho de que las empresas todavía están tratando de tener más activos y menos pasivos en su balance. Con esto en mente, continúan encontrando formas de eludir las reglas. La legislación puede reducir el número de entidades que no aparecen en los balances, pero las lagunas seguirán vigentes.