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El flujo de caja operativo (OCF) es el pulso de una empresa y se puede decir que es el barómetro más importante para que los inversores midan el bienestar corporativo. Si bien muchos inversores se mueven hacia los ingresos netos, el flujo de efectivo operativo a menudo se considera una mejor métrica para la salud financiera de una empresa por dos razones principales. Primero, el flujo de efectivo según los PCGA es más difícil de manipular que los ingresos netos (aunque se puede hacer hasta cierto punto). En segundo lugar, «el efectivo es el rey» y una empresa que no genera efectivo a largo plazo está en su lecho de muerte.

Para obtener más información, consulte nuestro tutorial: Introducción al análisis fundamental

Pero el flujo de caja operativo no significa lo mismo que el EBITDA (ganancias antes de intereses, impuestos, depreciación y amortización). Aunque el EBITDA a veces se denomina «flujo de efectivo», de hecho son las ganancias antes de los efectos de las decisiones de financiación y de inversión de capital. No acepta los cambios en el capital de trabajo (inventarios, cuentas por cobrar, etc.). El flujo de efectivo operativo real es el número derivado del estado de flujos de efectivo.

Resumen del estado de flujo de efectivo

El estado de flujos de efectivo de las empresas no financieras tiene tres secciones principales:

  • Flujos operativos: el efectivo neto generado por las operaciones (ingresos netos y cambios en el capital de trabajo).
  • Flujos de inversión: rendimiento neto de los gastos de capital, inversiones, adquisiciones, etc.
  • Flujos de financiamiento: retorno neto de la recaudación de fondos para financiar otros flujos o pagar deuda.

Al tomar la utilidad neta y hacer cambios para reflejar los cambios en las cuentas de capital de trabajo en el balance general (cuentas por cobrar, cuentas por pagar, inventarios) y otras cuentas corrientes, la sección de flujos de efectivo operativos muestra cómo se generó el efectivo durante el período. Es este proceso de transición de la contabilidad de acumulación (o devengo) a la contabilidad de caja lo que hace que el estado de flujo de efectivo operativo sea tan importante.

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Flujo de caja operativo

Contabilidad devengada vs.Flujos de caja

El concepto de ciclo de efectivo muestra las principales diferencias entre la contabilidad de devengo y los flujos de efectivo reales. El ciclo de efectivo de una empresa es el proceso de convertir las ventas (según la contabilidad de acumulación) en efectivo de la siguiente manera:

  • El efectivo se usa para hacer inventario.
  • El inventario se vende y se convierte en cuentas por cobrar (porque los clientes tienen 30 días para pagar).
  • El efectivo se recibe cuando el cliente paga (lo que también reduce las cuentas por cobrar).

Hay muchas formas en las que el efectivo de las ventas legítimas puede incluirse en el balance. Los dos más comunes son que los clientes retrasarían el pago (cuentas por cobrar coincidentes) y que los niveles de inventario aumentarían porque el producto no se vende ni se devuelve.

Por ejemplo, una empresa puede registrar legítimamente una venta de $ 1 millón pero, debido a que esa venta permitió al cliente pagar en 30 días, el $ 1 millón en ventas no significa que la empresa ganó $ 1 millón en efectivo. Si la fecha de pago ocurre después del final del trimestre, las ganancias acumuladas excederán el flujo de efectivo operativo porque el $ 1 millón todavía está en cuentas por cobrar.

Más difícil de obtener flujo de caja operativo

La contabilidad de acumulación no solo puede proporcionar un informe relativamente provisional sobre la rentabilidad de una empresa, sino que, según los PCGA, permite a la administración una variedad de opciones para registrar transacciones. Si bien esta flexibilidad es esencial, también permite la manipulación de las ganancias. Debido a que los gerentes de negocios generalmente reservan de una manera que los ayude a ganar su bono, generalmente es seguro asumir que el estado de resultados generará demasiadas ganancias.

Se da un ejemplo de manipulación de ingresos «llenando el canal». Para aumentar sus ventas, una empresa puede ofrecer incentivos como plazos extendidos o la promesa de devolver el inventario si no se vende. Luego, los inventarios pasarán al canal de distribución y las ventas se registrarán. Las ganancias acumuladas aumentarán, pero es posible que nunca se reciba efectivo porque el cliente puede devolver el inventario. Si bien esto puede aumentar las ventas en un trimestre, es una exageración a corto plazo y, en última instancia, un «robo» de ventas de los períodos siguientes (a medida que se devuelven los inventarios). (Nota: si bien las políticas de devolución liberales, como las ventas en consignación, no pueden registrarse como ventas, a menudo se sabe que las empresas lo hacen durante una burbuja de mercado).

El estado de flujo de efectivo operativo utilizará estos trucos. Cuando el flujo de efectivo operativo es menor que el ingreso neto, hay algo mal en el ciclo de efectivo. En casos severos, una empresa podría tener un cuarto trimestre consecutivo de flujo de efectivo operativo negativo y, según los GAAP, informar legítimamente EPS positivo. En este caso, los inversores deben determinar la fuente de la hemorragia de efectivo (inventarios, cuentas por cobrar, etc.) y si este escenario es un problema a corto plazo o un problema a largo plazo.

Exageraciones de efectivo

Si bien el estado de flujo de efectivo operativo es más difícil de manipular, las empresas tienen formas de aumentar temporalmente los flujos de efectivo. Algunas de las técnicas más comunes incluyen: retrasar el pago a los proveedores (extender los pagos por pagar); venta de valores; y reversión de cargos realizados en trimestres anteriores (como reestructuración de reservas).

Algunos ven la venta de cuentas por cobrar en efectivo, generalmente con descuento, como una forma de que las empresas manipulen los flujos de efectivo. En algunos casos, esta acción puede ser una manipulación del flujo de caja; pero también puede ser una estrategia de financiación legítima. El desafío es poder determinar la intención de la administración.

El efectivo es el rey

Una empresa solo puede vivir solo con EPS durante un tiempo limitado. Eventualmente, necesitará efectivo real para pagar al flautista, a los proveedores y, lo más importante, a los banqueros. Hay muchos ejemplos de empresas que alguna vez fueron respetadas y quebraron porque no pudieron generar suficiente dinero. Curiosamente, a pesar de toda esta evidencia, los inversores están constantemente hipnotizados por las EPS y el impulso del mercado, e ignoran las señales de advertencia.

La línea de base

Los inversores pueden evitar muchas malas inversiones si analizan el flujo de caja operativo de una empresa. No es difícil de hacer, pero tendrá que hacerlo porque los jefes de discurso y los analistas a menudo se centran en EPS.