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Los instrumentos financieros más informados que los inversores están acostumbrados a escuchar en las noticias comerciales son las opciones sobre acciones y los futuros. Muchos inversores y traders serios se despiertan por la mañana y observan de cerca los futuros de las acciones para comprender dónde se abrirá el mercado en relación con el cierre del día anterior. Otros pueden mirar el precio del petróleo u otros contratos de materias primas para ver si se puede ganar dinero cubriendo sus apuestas durante el día de negociación.

Puede suponer que estos contratos de futuros o mercados de opciones son otro instrumento financiero sofisticado creado por los gurús de Wall Street para sus feos propósitos, pero estaría equivocado si lo hiciera. De hecho, los contratos de opciones y futuros no llegaron a Wall Street en absoluto. Estos instrumentos tienen sus raíces en siglos, mucho antes de que comenzaran a comercializarse oficialmente en 1973.

Futuros de materias primas

Un contrato de futuros permite al tenedor comprar o vender una determinada cantidad de un producto básico durante un período de tiempo a un precio determinado. Las materias primas incluyen petróleo, maíz, trigo, gas natural, oro, potasa y muchos otros activos que se negocian intensamente. Estos derivados suelen ser utilizados por una amplia gama de participantes del mercado, desde especuladores de Wall Street hasta agricultores que buscan asegurar ganancias consistentes en sus productos agrícolas.

A los japoneses se les atribuye la creación de la primera bolsa de productos completamente funcional a finales del siglo XVII. La llamada clase élite se llamaba «samuráis» en Japón en ese momento. Durante este período de tiempo, a los samuráis se les pagaba con arroz, no con yenes, por sus servicios. Naturalmente, querían controlar los mercados de arroz, donde el arroz sería bloqueado y negociado. Al establecer un mercado formal en el que compradores y vendedores «intercambiarían» arroz, el samurái podría obtener una ganancia más constante. Trabajando en estrecha colaboración con otros corredores de arroz, los samuráis comenzaron el «intercambio de arroz de Dojima» en 1697. Este sistema era muy diferente del intercambio agrícola japonés actual, el intercambio de derivados de Kansai.

Existen grandes diferencias entre los mercados de futuros de hoy y el alcance de los sistemas de trueque establecidos por primera vez por los japoneses. Como puede sospechar, los avances tecnológicos y los futuros son más accesibles para el inversor medio debido a los avances tecnológicos. La mayoría de las opciones y futuros se ejecutan electrónicamente y pasan por una agencia de compensación llamada Options Clearance Corporation (CRO). Otro aspecto de los mercados de futuros y opciones de hoy es su alcance global. La mayoría de los países importantes tienen mercados de futuros e intercambios de futuros sobre productos que van desde materias primas, clima, acciones y ahora incluso retornos de películas de Hollywood. El mercado de futuros, al igual que el mercado de valores, tiene una amplitud global. La globalización de las bolsas de futuros no está exenta de riesgos. Como hemos visto durante el colapso de la última década, la psicología del mercado y los fundamentos han disminuido con considerable intensidad, en gran parte debido a los valores derivados. Sin la intervención del gobierno, las consecuencias para los mercados de valores y los futuros pueden ser mucho peores.

Opciones de alamcenaje

Las primeras opciones en la antigua Grecia se utilizaron para especular sobre la cosecha de la aceituna; sin embargo, los contratos de opciones modernos normalmente se refieren a acciones. Entonces, ¿qué es una opción sobre acciones y de dónde vienen? En pocas palabras, un contrato de opción de compra de acciones le da al tenedor el derecho a comprar o vender una cantidad fija de acciones a un precio predeterminado durante un período de tiempo específico. Las opciones parecen haber hecho su debut en lo que se conoció como «tiendas de balde».

Un hombre llamado Jesse Livermore se hizo famoso por la tienda de baldes en Estados Unidos en la década de 1920. Livermore especuló sobre los movimientos del precio de las acciones; no era dueño de los valores por los que estaba apostando, pero ellos solo predijeron sus precios futuros. Al comienzo de su carrera, era un libro-libro de elección de acciones, tomando el otro lado para cualquiera que pensara que una acción en particular podría subir o bajar de precio. Si alguien se le acercara especulando que las acciones de la Compañía XYZ estaban subiendo, él tomaría el otro lado de la operación.

La filosofía de inversión de Jesse Livermore no era insuperable, pero aún se le reconoce como uno de los mejores traders de la historia.

Las tiendas de cubo de ayer se parecen a las tiendas ilegales más modernas conocidas como salas de calderas. La actividad comercial ilegal está en su corazón. La película de 2000 “Boiler Room” muestra a los corredores de bolsa creando una demanda artificial de acciones en empresas con ganancias triviales, si las hay. Eventualmente, estas empresas se hundirían y los corredores sin escrúpulos se quedarían con el dinero utilizado para comprar las acciones a precios artificialmente altos. A veces, los corredores crean empresas que nunca existieron y se embolsan el dinero.

Inicialmente, las actividades de los mercados de futuros de materias primas y opciones sobre acciones estaban repletas de actividades ilegales desenfrenadas. Hoy en día, las opciones se negocian ampliamente en el Chicago Board of Options Exchange (CBOE). Al igual que los mercados de valores, las actividades del mercado de opciones atraen mucho escrutinio de agencias reguladoras como la SEC y, en algunos casos, el FBI. El mercado actual de productos básicos también está muy regulado. La Ley de Bolsa de Productos Básicos prohíbe el comercio ilegal de contratos de futuros y exige los procedimientos específicos requeridos en la industria a través de la Comisión de Comercio de Futuros de Productos Básicos. Los organismos reguladores se ocupan de una variedad de cuestiones, muchas de las cuales se derivan de la naturaleza altamente informatizada del entorno comercial actual. La fijación de precios y la colusión son cuestiones que las agencias intentan prohibir para crear un campo de juego «justo» para todos los inversores.

La línea de base

Los mercados de opciones y futuros de hoy evolucionaron hace siglos. Esto puede sorprender a algunos inversores, que pensaban que los corredores de poder de Wall Street eran el único dominio para los futuros y las opciones sobre acciones. El Chicago Board Options Exchange (CBOE), el mercado más grande de opciones sobre acciones, se originó en los primeros operadores del mercado como Jesse Livermore. Los samuráis japoneses crearon los primeros mercados de futuros que esperaban acaparar los mercados del arroz, y las opciones se remontan al comercio de la aceituna en la antigua Grecia. Aunque estos instrumentos se originaron hace siglos en un mundo muy diferente al nuestro, son un testimonio de su continuo uso y popularidad por su continua conveniencia.