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El gas natural juega un papel más importante en la industria energética. Cuando se lo considera un subproducto de la producción de petróleo, el gas natural se utiliza ahora de diversas formas, desde usos residenciales hasta usos industriales, hasta la generación de electricidad. Los coches de gas natural son ahora una realidad, con alrededor de 23 millones de vehículos de gas natural en todo el mundo. Es el combustible fósil de combustión más limpia y más económico, contribuyendo con aproximadamente el 32% del uso de energía de EE. UU. En 2019, por lo que no es de extrañar que esté funcionando como una alternativa a otros combustibles fósiles. Teniendo esto en cuenta, los inversores armados deben tener la información que necesitan para tomar las decisiones de inversión correctas para las inversiones en gas natural. Al analizar quién usa el gas natural, cómo se transporta, sus capacidades de almacenamiento, precios, métodos de negociación y mercados al contado y previos, los inversores tendrán las herramientas que necesitan para comprender mejor este producto de consumo neto.

A nivel nacional, la temperatura es el factor más importante que influye en la demanda de gas natural. En invierno, el gas natural se usa para calefacción y en verano, a menudo se usa para alimentar aires acondicionados. Entonces, la demanda y el precio del gas natural cambian ya sea en verano o en invierno. Durante el invierno, la demanda está en su punto máximo, por lo que los precios fluctúan en consecuencia.

Usuarios de gas natural Los tres mayores usuarios de gas natural son la industria, el hogar y la generación de energía. De los tres, el primero es el uso de gas natural para generar energía. Al saber quién usa gas natural, los inversores pueden medir mejor el impacto de la demanda en los precios.

Industrias
Los usuarios industriales suelen utilizar gas natural como fuente de calor. Se enciende rápidamente y un horno de gas natural no desperdicia combustible. Si se detiene la fuente de combustible, se puede apagar fácilmente un horno de gas natural. En comparación, un horno de carbón seguirá ardiendo hasta que se reduzca el carbón. Esto hace que sea mucho más caro si el horno de carbón tiene que encenderse más de una vez.

Doméstico
La calefacción doméstica es el principal uso residencial del gas natural, especialmente en invierno. Aproximadamente la mitad de los hogares en América del Norte utilizan gas natural para calefacción. Otros usos incluyen calderas, hornos, calentadores de agua y parrillas para barbacoa al aire libre. Puede quemar hasta 2000 ° F (1093 ° C) con una simple estufa, lo que lo convierte en un poderoso combustible para cocinar en casa.

Generación de energía
Las plantas de energía son los usuarios de gas natural de más rápido crecimiento, ya que las plantas que funcionan con gas natural son más respetuosas con el medio ambiente que las plantas a base de carbón o petróleo. Algunas centrales eléctricas de gas natural funcionan todo el año, mientras que otras son más estacionales.

Transporte El gas natural generalmente se transporta a través de gasoductos. Esto se debe principalmente a que el gas natural tiene una cantidad relativamente baja de energía por volumen y al costo adicional que agregarían los contenedores. A modo de comparación, un barril de petróleo tiene el mismo contenido de energía que aproximadamente 6,000 pies cúbicos de gas natural o una proporción de 6: 1. Otra opción es licuar el gas natural para obtener más contenido de energía por volumen. Sin embargo, esto es menos rentable que el transporte por tubería, ya que debe enfriarse a -260 ° F (-162 ° C) para licuarse. Como resultado, se utiliza principalmente en esta forma para almacenamiento o para automóviles de gas natural. Para tener una idea de la cantidad de energía incluso en el gas natural licuado (GNL) en comparación con la gasolina, el GNL retiene solo alrededor de dos tercios de la energía para el mismo volumen.

Almacenamiento

Reservas de gas agotadas
Económicamente viables porque se pueden reutilizar, las reservas de gas agotadas son la forma más común y barata de almacenamiento subterráneo. Estas instalaciones de almacenamiento se operan típicamente en un ciclo anual, se retiran durante los meses pico de invierno y se les inyecta gas durante los meses de verano no pico. La proximidad de las reservas de gas agotadas a la infraestructura de los gasoductos y los mercados clave del gas también influye en la viabilidad económica del almacenamiento. Para mantener la cantidad correcta de presión en las reservas agotadas, alrededor del 50% del gas natural debe retenerse como gas colchón.

Acuíferos
Las formaciones subterráneas de gas permeable, los acuíferos actúan naturalmente como depósitos de agua. Más caro que las reservas de gas agotadas, toda la infraestructura debe desarrollarse desde cero, desde la instalación de pozos y tuberías. Debido a esto, se requiere más relleno de gas natural que reserva de gas agotada para almacenar el almacenamiento del acuífero. El gas relleno es aproximadamente del 50 al 80% del volumen total de gas.

Cuevas de sal
Las cuevas de sal son adecuadas para el almacenamiento de gas natural. Las paredes son fuertes y el gas no se escapa. Los requisitos de gas relleno son bajos, típicamente alrededor del 20 al 30% de la capacidad total de gas. Sin embargo, las cavernas de sal son más pequeñas que las reservas de gas agotadas e incluso las instalaciones de almacenamiento de acuíferos, por lo general retienen solo alrededor del uno por ciento del volumen de almacenamiento de reserva de gas agotado. Sin embargo, una ventaja clave es la capacidad de almacenar y extraer gas natural rápidamente, lo que dará como resultado más ciclos de extracción e inyección por año, en comparación con los dos métodos anteriores.

Hub de gas natural
Es un centro donde se conectan dos o más tuberías. El centro más importante de gas natural en América del Norte es Henry Hub, ubicado a lo largo de la costa del Golfo en los EE. UU. Aquí, el punto de referencia para los precios del gas natural se determina y se negocia para su entrega en el contrato de futuros de gas natural NYMEX. Los precios promedio del gas natural que se negocian en esta ubicación provienen de 13 ductos interconectados.

Precios
La terminología del comercio de gas natural es diferente a la de otros mercados. Cuando un trader lo cotiza, el precio es la diferencia entre el precio de Henry Hub y el precio de ese sitio, conocido como precio base. Los diferenciales básicos pueden ser causados ​​por el clima, la capacidad del gasoducto, entre otros factores. Sin embargo, si pregunta el precio de un operador de servicios públicos, a menudo es el precio real del gas natural. Independientemente del precio cotizado, el costo es el mismo que el del consumidor. Con base en esta terminología, un trader puede crear un sitio base que exponga dos sitios diferentes: el precio de Henry Hub y el precio de ese sitio. Una posición real, también conocida como precio total, sería la exposición del trader al precio del gas en un solo lugar.

Comercio
Hay muchas formas diferentes de comerciar con gas natural. La más sencilla es adoptar una posición orientadora, aprovechando si el precio sube o baja en función de la posición que se adopte. Sin embargo, dado que el gas natural es cíclico, los traders tienden a especular sobre los precios que toman las operaciones dispersas. A continuación, presentamos algunos:

Comercios de swing
Aquí es donde un inversor compraría gas natural cuando tenía un precio bajo y lo vendería cuando tenía un precio alto. Esto solo se puede hacer si el trader puede almacenar gas natural durante un cierto período de tiempo. Debido a que los precios del gas natural pueden ser volátiles incluso semanalmente, es posible comprar durante un período de baja demanda y vender cuando surge la demanda, por ejemplo, al comienzo de la semana.

Difusión del sitio
Esto se debe a la diferencia de precio entre dos sitios. Debido a que el precio del gas natural puede variar de un lugar a otro, puede haber una diferencia significativa entre los dos sitios. El transporte de gas natural no ayuda a esto de inmediato y el almacenamiento puede ser limitado.

Tasas de calor
Estos intercambios se basan en la diferencia entre los precios del gas natural y la electricidad. En general, los dos comercian juntos, pero debido a que se determinan utilizando diferentes mecanismos, a veces hay diferencias en los precios, y los traders aprovechan la volatilidad.

Propagación del tiempo
También conocidos como diferenciales de calendario, estos son los intercambios que el trader promete, por ejemplo, que el verano será más cálido de lo habitual, lo que aumentará los precios del gas natural y, por lo tanto, comprará gas de verano y gas de invierno para vender.

Oportunidades de divulgación
Si bien puede haber una opción para negociar futuros de gas natural, otras opciones incluyen invertir en compañías de gas natural totalmente integradas o adquirir exposición a través de ETF de gas natural. Depende del inversor y de su posición y sofisticación decidir qué método utilizar.

Fardail
Para el comercio de gas natural, el informe de inventario de gas de EE. UU. Se utiliza a menudo para medir la oferta y la demanda actuales de la semana anterior. Este es emitido por la Administración de Información de Energía (EIA) todos los jueves por la mañana a las 10:30 a. M.

Precios al contado y siguiente
Los mercados al contado son precios para entrega inmediata, pero los mercados futuros son para entrega durante algún tiempo. Estos son dos mercados muy diferentes que son fundamentalmente diferentes en el mercado del gas natural.

En el mercado al contado, los precios son la oferta disponible y la demanda disponible; si hay escasez, los precios pueden actuar erróneamente, ya que es difícil sacar el suministro adicional del almacenamiento en tan poco tiempo. En comparación, el mercado de futuros es menos volátil, en gran parte determinado por variables macroeconómicas de las expectativas estacionales de oferta y demanda.

Como resultado de esta diferencia clave entre los mercados a plazo y al contado, los precios más cercanos a la entrega son ciertamente menores. Esto se debe a que cualquier dificultad en la entrega podría afectar negativamente a los precios del gas natural. Sin embargo, esta volatilidad del mercado al contado no suele afectar al precio previo. Un patrón suele seguir un patrón regular: precios altos en invierno y más bajos en verano.

La línea de base
Invertir en materias primas como el gas natural puede ser complejo y difícil de entender. El uso de gas natural se está generalizando y, al conocer los conceptos básicos del gas natural, los inversores pueden tomar mejores decisiones sobre cuándo comprar o vender.