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¿Qué es un lector de tarjetas?

Un lector de tarjetas es un dispositivo que puede decodificar la información contenida en una banda magnética o microchip de una tarjeta de crédito o débito.

Para las finanzas, el término «lector de tarjetas» se refiere a las tecnologías utilizadas para detectar el número de cuenta, la información del titular de la tarjeta y el código de autorización de la tarjeta de crédito. Esta información se encuentra en la banda magnética de la tarjeta o en el microscopio integrado en las tarjetas con chip.

Si bien las tecnologías de lectura de tarjetas históricamente se han basado en copias físicas que realiza y almacena el proveedor, los lectores de tarjetas de hoy son capaces de escanear y procesar esta información electrónicamente a velocidades casi instantáneas.

Conclusiones clave

  • Los lectores de tarjetas son los dispositivos que se utilizan para leer la información del titular de la tarjeta y de la cuenta que se encuentra en una tarjeta de crédito o débito.
  • Los lectores de tarjetas de hoy están conectados a Internet y pueden completar transacciones electrónicamente en segundos.
  • Los modelos más antiguos de lectores de tarjetas requerían que los clientes o traders copiaran físicamente la información de su tarjeta, lo que ralentizaba el proceso de transacción.

Cómo funcionan los lectores de tarjetas

Los lectores de tarjetas son una parte esencial del moderno sistema de procesamiento de pagos. Se han vuelto omnipresentes en los últimos años, y se utilizan comúnmente en terminales de puntos de venta minoristas (POS) de tiendas minoristas, así como en los cajeros automáticos (ATM) que ofrecen los bancos. Mediante el uso de lectores de tarjetas, los traders pueden aceptar compras con tarjetas de crédito y débito de los clientes y pueden aumentar considerablemente la velocidad de las transacciones.

Las tarjetas de pago actuales contienen la información personal del titular de la tarjeta en una banda magnética, en un microchip o en ambos. Esta información incluye el nombre completo del titular de la tarjeta, así como su número de cuenta, la fecha de vencimiento de la tarjeta y su código de validación. Los lectores de tarjetas modernos pueden decodificar rápidamente esta información de la tarjeta y luego reenviarla a las otras partes en la red de pago para obtener la autorización para la transacción.

Por ejemplo, la información que recibe el lector de tarjetas debe enviarse al banco emisor del cliente, que es el banco a través del cual recibió su tarjeta de crédito o débito. El banco emisor es responsable de determinar si el cliente tiene suficiente crédito o efectivo para completar la transacción. Al mismo tiempo, el banco emisor verificará si la tarjeta en cuestión no se considera elegible para transacciones futuras, debido a su participación en el fraude. Suponiendo que no haya problemas con la cuenta del titular de la tarjeta, el banco emisor transmitirá su aprobación al sistema POS y se autorizará la transacción.

Si bien el proceso básico es bastante complejo, los sistemas informáticos actuales pueden completar estas transacciones en cuestión de segundos. Sin embargo, en el pasado, los traders tenían que depender de copias físicas para extraer la información necesaria de las tarjetas de los clientes. Un dispositivo popular se llamaba «buster knuckle» porque los traders a menudo se rascaban los nudillos en el dispositivo mientras intentaban hacer una copia. Hoy en día, este tipo de dispositivos generalmente solo se usan como una opción de respaldo en caso de que fallen los sistemas electrónicos.

Un ejemplo del mundo real de un lector de tarjetas

Emma está comprando el almuerzo en un pequeño café cerca de su oficina. Como pago, utiliza su tarjeta de crédito, que recibió de XYZ Bank.

Para aceptar su pago, el barista escanea la tarjeta de Emma a través de un lector de tarjetas electrónico que es parte de la máquina POS del café. Al leer la información en la banda magnética de la tarjeta, el lector de tarjetas puede extraer rápidamente el nombre y el número de cuenta de Emma, ​​así como la fecha de vencimiento y el código de validación de su tarjeta.

Mediante la conexión a Internet del café, el terminal POS envía esta información al XYZ Bank, el banco emisor de la tarjeta de crédito de Emma, ​​y ​​recibe la confirmación de que tiene suficiente dinero para completar la transacción. Luego se aprueba la transacción.

A diferencia de los lectores de tarjetas modernos, Emma o el barista tendrían que copiar físicamente la información de su tarjeta y el café tendría que almacenar esta información. En cambio, fue posible completar toda la transacción en unos pocos segundos.

Hoy en día, algunos traders tienen impresoras portátiles a mano como una opción de respaldo para aceptar tarjetas de crédito cuando fallan los sistemas de pago electrónico.