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Solo en el sentido económico, la inflación se refiere a un aumento general de los niveles de precios debido a un aumento en la cantidad de dinero; el crecimiento del stock de dinero aumenta más rápido que el nivel de productividad en la economía. La naturaleza exacta de los aumentos de precios es objeto de mucho debate económico, pero la palabra inflación se refiere estrictamente a un fenómeno monetario en este contexto.

Utilizando estos parámetros específicos, el término deflación se utiliza para describir un aumento de la productividad más rápido que el stock de efectivo. Esto ha provocado una caída generalizada de los precios y del coste de la vida, que muchos economistas consideran perjudicial. Los argumentos en contra de la deflación se remontan a la paradoja del ahorro de John Maynard Keynes. Debido a esta creencia, la mayoría de los bancos centrales siguen una política monetaria ligeramente inflacionaria para protegerse contra la deflación.

Conclusiones clave

  • En la actualidad, los bancos centrales utilizan metas de inflación para mantener estable el crecimiento económico y los precios.
  • Con una meta de inflación de 2-3%, cuando los precios se inclinan en una economía, el banco central puede promulgar una política monetaria para tratar de restaurar esa meta.
  • Si la inflación aumenta, el aumento de las tasas de interés o la restricción de la oferta monetaria diseñada para reducir la inflación son políticas monetarias contraídas.

Fijación de metas de inflación

La mayoría de los bancos centrales modernos se enfocan en la tasa de inflación de un país como su principal métrica para la política monetaria, generalmente a una tasa de inflación anual del 2-3%. Si los precios suben más rápido que eso, los bancos centrales endurecen la política monetaria aumentando las tasas de interés u otras políticas agresivas. Las tasas de interés más altas encarecen los préstamos, lo que reduce tanto el consumo como la inversión, los cuales dependen en gran medida del crédito. De manera similar, si la inflación cae y la producción económica cae, el banco central reducirá las tasas de interés y abaratará los préstamos, junto con muchas otras herramientas de política de expansión potencial.

Como estrategia, de acuerdo con las metas de inflación, el principal objetivo del banco central es mantener la estabilidad de precios. Todas las herramientas de la política monetaria de un banco central, incluidas las operaciones de mercado abierto y los préstamos con descuento, pueden utilizarse en una estrategia general para apuntar a la inflación. Centrarse en la inflación puede contrastarse con las estrategias del banco central que se centran en otras medidas de desempeño económico como sus principales objetivos, como centrarse en los tipos de cambio de divisas, la tasa de desempleo o la tasa de crecimiento nominal del Producto Interno Bruto (PIB).

El impacto de los bancos centrales en la provisión de dinero

Los gobiernos y los bancos centrales contemporáneos rara vez imprimen y distribuyen dinero físico para influir en la oferta monetaria y, en cambio, dependen de otros controles, como las tasas de interés de los préstamos interbancarios. Hay varias razones para esto, pero las dos más importantes son: 1) los nuevos instrumentos financieros, los saldos de cuentas electrónicas y otros cambios en la forma en que las personas mantienen el dinero hacen que los controles monetarios básicos sean más predecibles; y 2) la historia de hipervínculos y recesiones masivas ha llevado a más de un puñado de desastres de impresión de plata.

La Reserva Federal de Estados Unidos pasó de controlar los agregados monetarios reales, o el número de billetes en circulación, a implementar cambios en las tasas de interés preferenciales, a veces llamado «el precio del dinero». Los ajustes de las tasas de interés afectan los niveles de endeudamiento, ahorro y gasto en una economía.

Cuando las tasas de interés suben, por ejemplo, los ahorradores pueden ganar más en sus cuentas de depósito a la vista y es más probable que retrasen el consumo actual para el consumo futuro. Por el contrario, es más caro pedir dinero prestado, lo que anima a los prestatarios. Debido a que pedir prestado en un sistema bancario moderno de reserva fraccionaria en realidad crea dinero «nuevo», desalentar el endeudamiento ralentiza la tasa de crecimiento monetario y la inflación. Lo contrario es cierto si se reducen las tasas de interés; los ahorros son menos atractivos, el préstamo es más barato y es probable que el gasto aumente, etc.

Demanda creciente y decreciente

En resumen, los bancos centrales manipulan las tasas de interés para aumentar o disminuir la demanda actual de bienes y servicios, los niveles de productividad económica, el efecto multiplicador del dinero bancario y la inflación. Sin embargo, muchos de los impactos de la política monetaria se retrasan y son difíciles de evaluar. Además, los participantes económicos son cada vez más sensibles a las señales de política monetaria y sus perspectivas de futuro.

Hay varias formas en que la Reserva Federal controla las existencias de efectivo; participa en las llamadas “operaciones de mercado abierto” a través de las cuales los bancos federales compran y venden bonos del gobierno. Los bonos de compra inyectan nuevos dólares a la economía, mientras que los bonos en dólares agotan su circulación. Estas operaciones son una extensión de las llamadas medidas de mitigación cuantitativa (QE). Además, la Reserva Federal puede cambiar los requisitos de reserva en otros bancos y limitar o extender la influencia de los multiplicadores de dinero. Los economistas continúan debatiendo la utilidad de la política monetaria, pero sigue siendo la herramienta más directa de los bancos centrales para combatir o generar inflación.