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Existen muchas definiciones diferentes de economía de mercado, algunas de las cuales permiten la intervención del gobierno. En una economía de libre mercado de laissez-faire, el gobierno no tiene ningún papel en la toma de decisiones económicas.

Intervención del gobierno en una economía de mercado

Mucha gente consideraría a los Estados Unidos como una economía de mercado, a pesar de sus altos niveles de control y regulación gubernamental.

En cierto modo, un gobierno puede intervenir en una economía de mercado hasta el punto de que ya no se considere una economía de mercado. Los aspectos del capitalismo permanecen mientras se permita a los particulares poseer propiedades y beneficiarse de su uso.

Tres tipos de sistemas económicos

Los sistemas económicos se dividen en tres grandes categorías: mercado libre, mixto y dominante. El factor decisivo es la persona que posee y controla la propiedad y los factores de producción.

En una economía de libre mercado, dominan los individuos o grupos privados. El gobierno está a cargo de una economía dominante. Hay aspectos de ambos en economías mixtas. La mayoría de las economías del mundo actual son mixtas, aunque algunas son dominantes.

Un ejemplo de economía dominante es la comunista Corea del Norte. Todas las decisiones de propiedad, producción y asignación de recursos pertenecen al gobierno de Corea del Norte. La ex Unión Soviética también fue una economía dominante. Estos no se consideran economías de mercado.

La economía de libre mercado más pura puede no tener un gobierno monopolista ni impuestos coercitivos. La evidencia histórica hace que sea difícil encontrar ejemplos concretos de un sistema de mercado libre sin gobierno. Los ejemplos bien documentados más cercanos en la historia moderna son Hong Kong en la década de 1950 y los Estados Unidos durante el siglo XIX (excluyendo el período de la Guerra Civil).

Está claro que incluso las economías más grandes del mercado libre según los estándares históricos tienen alguna influencia del gobierno. Algunos partidarios liberales y del libre mercado, conocidos como minárquicos, sugieren que una verdadera economía de mercado debería tener solo tres funciones gubernamentales: tribunales, policía y ejército.