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El término dólar blando se refiere a los pagos que realizan los fondos mutuos, así como otros administradores de dinero, a sus proveedores de servicios. La diferencia entre un dólar blando y un dólar fuerte es que en lugar de pagar en efectivo (es decir, dólares duros) a los proveedores de servicios, el fondo mutuo pagará en especie (es decir, con un dólar blando) pasando un negocio a la corredora.

Veamos un ejemplo: Wittenberg LLP proporciona equipos informáticos y software a MegaMutual Fund para transmitir información sobre inversiones. Según un acuerdo o entendimiento entre las dos firmas, MegaMutual pagará por estos servicios dirigiendo las operaciones a Feral Hitch, una gran firma de corretaje. Feral Hitch cobrará una tarifa adicional por los intercambios de MegaMutual. El dinero de estas tarifas se enviará luego a Wittenberg, quien a su vez recibe una compensación por sus servicios a MegaMutual. La tarifa adicional suele ser una décima parte de un centavo, pero debido a que MegaMutual comercializa miles de millones de acciones por día, la cantidad se suma a dinero real, la tarifa que tendría que pagar en dólares.

Los dólares blandos son una forma de que los fondos mutuos obtengan servicios sin pagarlos directamente. Un pago fuerte en dólares requeriría emitir y registrar un cheque en los libros de MegaMutual, y pasar el costo correspondiente a los inversionistas a través de la tarifa anual del fondo. Con un dólar blando, los costos están ocultos en los costos comerciales. Si bien la práctica no es ilegal y el resultado final es el mismo (los inversores pagan), no ayuda a los inversores a analizar los costos de utilizar un fondo mutuo frente a otro.

Los dólares blandos se volvieron más preocupantes a medida que la actividad de Wall Street fue analizada a raíz de la bandera de las puntocom. Aún así, la práctica ha existido durante mucho tiempo y existen reglas que rigen su uso. Según Harold Bradley (vicepresidente senior de American Century Investments), las compañías de fondos estiman $ 10 mil millones al año en negocios de dólares blandos.