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¿Qué es la teoría del equilibrio general?

La teoría del equilibrio general, o equilibrio walrasiano general, intenta explicar el funcionamiento de la macroeconomía como un todo, más que como colecciones de fenómenos del mercado único.

La teoría fue desarrollada por primera vez por el economista francés Leon Walras a fines del siglo XIX. Contrasta con la teoría del equilibrio parcial, o equilibrio marshalliano parcial, que solo analiza mercados o sectores específicos.

Conclusiones clave

  • El equilibrio general analiza la economía en su conjunto, en lugar de analizar los mercados individuales como con el análisis de equilibrio parcial.
  • El equilibrio general muestra cómo interactúan la oferta y la demanda y una tendencia hacia el equilibrio en una economía en la que varios mercados operan simultáneamente.
  • El equilibrio de los niveles competitivos de oferta y demanda en diferentes mercados crea en última instancia un equilibrio de precios.
  • El economista francés Leon Walras introdujo y desarrolló la teoría a finales del siglo XIX.

Comprensión de la teoría general del equilibrio

Walras desarrolló la teoría general del equilibrio para resolver un problema muy debatido en economía. Hasta ese momento, la mayoría de los análisis económicos mostraron solo un equilibrio parcial, es decir, el precio al que la oferta es igual a la demanda y los mercados claros, en los mercados únicos. Aún no se ha demostrado que se pueda lograr un equilibrio para todos los mercados al mismo tiempo en conjunto.

La teoría general del equilibrio ha buscado mostrar cómo y por qué todos los mercados libres tienden al equilibrio a largo plazo. Lo importante es que los mercados no suelen alcanzar el equilibrio, sino que se inclinan por la situación. Como escribió Walras en 1889, «El mercado es como un lago barrido por el viento, donde el agua está tratando de alcanzar su nivel implacable sin llegar nunca».

La teoría general del equilibrio se basa en los procesos de coordinación de los sistemas de precios de libre mercado, por los que «La riqueza de las naciones» de Adam Smith (1776) lo hizo muy popular. Este sistema establece que los traders, en un proceso de licitación con otros traders, crean transacciones comprando y vendiendo bienes. Estos precios de transacción sirven como señales para que los productores y otros consumidores realineen sus recursos y actividades de manera más rentable.

Walras, un matemático talentoso, creía que probaría que cualquier mercado único estaba en equilibrio si todos los demás mercados también lo estaban. Esto se llamó Ley de Walras.

La teoría general del equilibrio considera la economía como una red de mercados interdependientes y busca demostrar que todos los mercados libres eventualmente se mueven hacia el equilibrio general.

Consideraciones Especiales

Hay muchos supuestos, tanto realistas como irreales, dentro del marco de equilibrio general. Cada economía tiene un número limitado de bienes en un número limitado de agentes. Cada agente tiene una función de utilidad continua y cóncava, así como la posesión de una mercancía existente (la «mercancía de producción»). Para aumentar su utilidad, todos los agentes de producción deben comerciar bien para consumir otros bienes.

Existe un conjunto específico y limitado de precios de mercado para los bienes en esta economía teórica. Cada agente depende de estos precios para maximizar su utilidad, creando así oferta y demanda para una variedad de bienes. Como la mayoría de los modelos de equilibrio, los mercados tienen incertidumbre, conocimiento imperfecto o innovación.

Alternativas a la teoría del equilibrio general

El economista austriaco Ludwig von Mises ha desarrollado una alternativa al equilibrio general a largo plazo con su denominada Economía Justa Rotativa (ERE). Esta fue otra construcción imaginaria y algunos supuestos simplistas fueron compartidos con la economía de equilibrio general: sin incertidumbre, sin instituciones monetarias y sin cambios disruptivos en los recursos o la tecnología. El ERE demuestra la necesidad de empresa al demostrar que no existía.

Otro economista austriaco, Ludwig Lachmann, argumentó que la economía es un proceso inestable continuo con conocimiento subjetivo y expectativas subjetivas. Argumentó que nunca se podría lograr un equilibrio matemático en un mercado general o no general. Aquellos influenciados por Lachmann imaginan la economía como un proceso evolutivo abierto de orden espontáneo.